les coupes d’Europe s’ouvrent aux… franchises sud-africaines

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Depuis plusieurs mois, la rumeur d’un élargissement du Tournoi des six nations revenait, incessante. Avec l’idée de voir l’Afrique du Sud participer au rendez-vous annuel du rugby européen, après la Coupe du monde 2023. Cette option n’est, pour le moment, pas d’actualité aux dires des responsables du Tournoi. Mais cela ne va pas empêcher le rugby sud-africain de faire son entrée en Europe : six franchises du pays disputeront la saison prochaine les compétitions européennes de clubs.

Les organisateurs des coupes d’Europe de rugby ont ainsi annoncé, jeudi 2 juin, que les Stormers du Cap, les Bulls de Pretoria et les Sharks de Durban seraient engagés en Champions Cup (remportée samedi 28 mai par La Rochelle), tandis que les Lions de Johannesburg et les Cheetahs de Bloemfontein évolueraient, eux, en Challenge européen (gagné cette saison par Lyon).

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Les trois premiers nommés disputent déjà, depuis la saison dernière, l’United Rugby Championship (URC) avec des provinces irlandaises, galloises, écossaises et italiennes. Les Stormers (2e de l’URC), les Bulls (4e) et les Sharks (5e) se sont donc qualifiés à ce titre, aux côtés des Irlandais du Leinster, du Munster et de l’Ulster, des Ecossais d’Edimbourg et des Gallois des Ospreys. Les Lions ont terminé 12e de l’URC et disputeront le Challenge.

« Offrir des revenus commerciaux solides à nos ligues »

Ces arrivées « apporteront à nos tournois une touche de rugby de l’hémisphère Sud vraiment intéressante, des joueurs de renommée mondiale et de nouveaux supporteurs », assure le président de l’European Professional Club Rugby (EPCR – Association européenne de rugby professionnel), Dominic McKay.

« Il s’agit d’une étape cruciale pour concrétiser notre vision du développement du rugby et de nos propres tournois, en continuant d’offrir des revenus commerciaux solides à nos ligues et en créant un niveau toujours plus élevé de matchs passionnants pour nos fans », a ajouté le patron de l’instance organisatrice.

Le directeur général de l’EPCR, Anthony Lepage, se réjouit d’accueillir des « franchises sud-africaines aussi célèbres et aussi suivies » dans les coupes d’Europe. Il estime que cela « permettra à ces compétitions de franchir un nouveau palier dans le rugby d’élite, les meilleurs joueurs sud-africains pouvant désormais se mesurer aux meilleurs joueurs français et anglais ».

« Nous sommes très enthousiastes à l’idée de placer la barre encore plus haut la saison prochaine, avec des matches joués par des vainqueurs sud-africains de la Coupe du monde, en plus des stars européennes qui font déjà vibrer les stades », a-t-il ajouté.

« Ce n’est plus la Coupe d’Europe »

L’EPCR doit annoncer « prochainement » les formats de la saison prochaine, en même temps que les détails des tirages au sort des poules pour les deux tournois, prévus à la fin du mois.

« Nos cinq franchises vont maintenant jouer dans deux nouveaux territoires contre des adversaires que nous n’avons jamais rencontrés auparavant. Nous avons déjà connu l’intensité de l’URC et, maintenant, nous allons aussi affronter les meilleurs clubs d’Angleterre et de France », a estimé le directeur général de la Fédération sud-africaine, Jurie Roux.

Cet enthousiasme n’est pas forcément partagé par tout le monde. Le président de La Rochelle, Vincent Merling, tout frais champion d’Europe, dénonce ainsi « une perte d’identité ». « Que les choses soient claires, je ne suis pas du tout, du tout, favorable à l’arrivée de l’Afrique du Sud dans le championnat d’Europe. Maintenant que l’Afrique du Sud participe à la Champions Cup, ce n’est plus la Coupe d’Europe. C’est une réponse favorable que nous offrons au rugby celte qui le souhaitait ardemment, mais, pour le président du Stade rochelais que je suis, je ne comprends pas », a-t-il ainsi assuré à la veille de l’annonce.

Clément Poitrenaud, l’entraîneur des arrières du Stade toulousain, estimait aussi au début de mai que cette intégration « dénature la compétition ».

Le Monde avec AFP



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